Beneficios de la Exploración Espacial

A principios de los años 1960, el presidente de los Estados Unidos John F. Kennedy lanzó el programa de la agencia espacial NASA que dio como resultado que el hombre pisara la luna. Nadie creía que su sueño fuera posible de realizar porque no existían ni los materiales ni la tecnología para lograrlo. Se tuvo que inventar todo lo necesario para las ambiciosas misiones a nuestro satélite. Esto, aunado a la obligación de la NASA de transferir sus tecnologías al sector privado, nos ha rendido muchos beneficios a todos los humanos.

Primero imagínense las computadoras y los circuitos electrónicos de los años 1960. Hoy un teléfono inteligente es más poderoso que la supercomputadora más potente de esa época. Los avances en los sistemas de cómputo no se deben a la NASA; sin embargo la agencia logró su objetivo con tecnología de computación inferior a la que ahora tenemos en nuestras bolsas.

Si se nos caen los anteojos, lo más probable es que no se raspen o quiebren. Eso se debe a que son hechos de plástico con una capa protectora que desarrolló NASA para proteger los visores de los cascos de los trajes espaciales. En el espacio flotan pequeñas partículas que pueden rápidamente destruir los visores espaciales. NASA tuvo que inventar materiales para protegerlos que después obtuvieron bajo licencia las compañías que fabrican anteojos. Todos los que usamos anteojos ligeros de plástico somos beneficiarios de un programa de exploración espacial.

Uno de los inventos de NASA fue una técnica para medir la temperatura de las estrellas usando tecnología de rayos infrarrojos. En 1991 la compañía Diatek se asoció con NASA para usar esta tecnología para desarrollar los termómetros de oído que ahora se utilizan en la mayoría de los hospitales. Los termómetros infrarrojos de oído toman la temperatura en unos segundos y la muestran en una pantalla. Esto es mucho mejor que los termómetros de mercurio que requieren minutos y son difíciles de leer.

Las herramientas sin cable que hoy utilizamos, tales como las aspiradoras portátiles, son el resultado de una colaboración entre la compañía Black & Decker y la NASA. Durante la preparación para las misiones Apolo a mediados de los años 1960, los astronautas necesitaban una herramienta para recoger muestras de rocas y polvo de la superficie de la luna. Para lograrlo se requería un taladro compacto y ligero que no existía en el mercado. El nuevo diseño incluyó un nuevo tipo de motor y técnicas para la mejor utilización de las baterías, algo que ahora disfrutamos en docenas de aparatos portátiles.

Más del 90% de las fórmulas de comida para bebés que se venden en las tiendas de muchos países contienen un ingrediente nutritivo basado en microalgas que se originó de un proyecto patrocinado por la NASA para uso en los viajes espaciales de larga duración. Los fundadores y científicos que manufacturan el ingrediente trabajaron previamente en la NASA.

Los avances en la telemedicina se deben en gran parte a la necesidad de la NASA de monitorear remotamente la salud de los cosmonautas durante los viajes espaciales. En 1995 la Universidad de Texas en San Antonio colaboró con la NASA para implementar uno de los primeros programas de telemedicina para atender las necesidades de pacientes en partes de Texas con bajos recursos que anteriormente eran atendidos por servicios ambulatorios que visitaban las zonas una vez al mes. Los avances recientes en la velocidad de transmisión de datos han promovido la proliferación de la telemedicina que tuvo a la NASA como uno de sus principales propulsores.

La semana pasada visité el Centro Espacial Kennedy en Florida, lo cual me motivó a escribir estas Cavilaciones. Lo que más me impresionó fue entender la magnitud de la inversión, algo que estoy seguro de que hoy no podría repetirse. Inclusive, la actividad actual más importante de la exploración del espacio está en la Estación Espacial Internacional, la cual está financiada no solo por Estados Unidos, sino por muchos países del mundo. En la Estación Espacial se puede palpar la colaboración pacífica entre muchos países que no se llevan muy bien en la Tierra.

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